PalBatey.com es una página dedicada a todos los merengueros del mundo. Creada con mucho cariño por Ivan Diaz en el 1998

Sobre el MERENGUE 
El merengue es un estilo de baile y música caribeña en tiempos de 2/4. Asociados generalmente con la república Dominicana, debido a la enorme popularidad internacional del merengue dominicano como a la aumentada visibilidad de los inmigrantes dominicanos en los Estados Unidos, se desarrollaron en Haití, Colombia y Venezuela otros tipos de merengue en el siglo XIX. Hoy en día el merengue es considerado como la música nacional de la República Dominicana.

Perico Ripiao / Merengue Típico
Hoy en día se tocan tres tipos principales de merengues en la República Dominicana. Aunque son similares rítmicamente, se distinguen por su instrumentación y repertorio. El perico ripiao, que es por lo general llamado merengue típico en la República Dominicana, es el estilo más antiguo que se toca aún comúnmente. Éste se originó en la región del valle del norte cerca de la ciudad de Santiago llamada el Cibao, una región rural, agrícola, por lo que algunos merengueros la llaman la “música de campo” de la República Dominicana. Aparece por primera vez en la década de los 1840s cuando los moralistas trataban de prohibir la música debido a sus letras sugestivas y a los sensuales movimientos de los bailarines de merengue. El mismo nombre de la música sugiere polémica: Se dice que “perico ripiao” es el nombre de un burdel donde se tocaba la música originalmente. Por supuesto, los esfuerzos por censurar la música no fueron nada productivos y no tuvieron éxito, ya que su popularidad se extendió hasta la actualidad.

Al principio, el merengue típico cibaeño se tocaba con instrumentos de cuerda como el tres y el cuatro, pero cuando los alemanes llegaron a la isla a finales del siglo XIX comerciando sus instrumentos por tabaco, el acordeón reemplazó rápidamente a las cuerdas como instrumento principal. Los dos instrumentos principales de percusión, la güira y la tambora, fueron parte del conjunto desde el principio de la música, y son tan importantes que a menudo son considerados simbólicos del país entero. La güira es una rascadora de metal que se cree que es de origen nativo Taíno, mientras que la tambora es un tambor de dos cabezas de origen africano. Junto al acordeón europeo, el grupo típico simboliza las tres culturas que se combinaron para hacer la República Dominicana de hoy.

Una figura importante en los principios del merengue fue Francisco “Ñico” Lora (1880-1971), a quien se le atribuye la rápida popularidad del acordeón al comienzo del siglo XX. Una vez se le preguntó a Lora cuantos merengues había compuesto en toda su vida, contestó “miles”, probablemente sin mucha exageración, y muchas de estas composiciones son todavía una parte estándar del repertorio del típico. Él fue un improvisador muy hábil que podía componer canciones inmediatamente, a pedido. Pero también fue comparado con un periodista, ya que en sus canciones compuestas anteriormente “he commented on everything with his accordion” (comentaba de todo con su acordeón) (Pichardo, en Austerlitz 1997:35). Sus composiciones discutían eventos actuales como la independencia cubana, la Primera Guerra Mundial, la llegada del aeroplano, y la ocupación norteamericana de la República Dominicana. Entre los contemporáneos de Lora están Toño Abreu e Hipólito Martínez, mejor recordados por su merengue “Caña Brava”. Esta canción popular fue compuesta en 1928 o 1929 como propaganda para la compañía de ron Brugal, quienes entonces estaban vendiendo un ron del mismo nombre. Brugal le pagó a Martínez $5 por sus esfuerzos.

El merengue experimentó una elevación de estatus repentina durante el reino del dictador Rafael Trujillo desde 1930 hasta 1961. Aunque era del sur y no del Cibao, él venía de un área rural y de una familia de baja clase social, entonces decidió que el estilo rural del perico ripiao debía ser el símbolo nacional dominicano. Como cualquier dictador, era un megalómano que requería constantemente acrecentar su ego, y ordenó que se compongan numerosos merengues en su honor. Con títulos como “Alfabetización”, “Trujillo es grande e inmortal “, y “Trujillo el gran arquitecto”, estas canciones describen sus virtudes y ensalzan sus contribuciones al país. El interés de Trujillo en y el estímulo del merengue creó un lugar para la música en la radio y en salones de baile respetables. Músicos como Luís Alberti comenzaron a tocar con instrumentación de “big band” o de orquesta, reemplazando el acordeón con una sección de trompa e iniciando una división entre este nuevo, mayormente urbano estilo y en su mayor parte rural perico ripiao. Hoy en día, la radio New York City Latino está aún dominada por el merengue de orquesta (cubierto en la parte II).

Los músicos del merengue típico continuaron innovando dentro de su estilo durante la última mitad del siglo XX. Tatico Henríquez (d.1976), considerado el padrino del merengue típico moderno, reemplazó la marimba con el bajo eléctrico y añadió un saxofón (antes utilizado ocasionalmente) para armonizar con el acordeón. Un compositor fecundo, la influencia de Tatico no puede ser sobreestimada: transmitido nacionalmente en apariciones de radio y televisión llevó a su música a todas las partes del país, guiando a la imitación extendida de su estilo y la diseminación de sus composiciones. Hoy, estas composiciones del coro del repertorio de cualquier músico típico. Otras innovaciones de este periodo incluyen la adición del tambor de bajo que ahora toca el güirero con un pedal de pie, un desarrollo que se le atribuye a Rafael Solano. Muchos de los mejores acordeonistas de hoy en día también comenzaron sus carreras durante este periodo, incluyendo El Ciego de Nagua, Rafaelito Román, y Francisco Ulloa.

En la década de los 90s, la mayoría de los grupos mantuvieron la alineación de cinco hombres de acordeón, saxofón, tambora, güira, y bajo, aunque se hicieron unas cuantas innovaciones. Algunos líderes de bandas más jóvenes también añadieron congas, timbales (tocados por el tamborero), y teclados a sus grupos en un intento de cerrar el espacio entre el típico y la orquesta y aumentar su audiencia de oyentes. El artista más popular en la actualidad es El Prodigio, un joven acordeonista respetado por músicos de típico de todas las edades. Aunque llegó a ser famoso por grabar sus propias composiciones en un estilo moderno, también tiene la capacidad de interpretar todos los “estándares” del repertorio de típico tradicional y es un talentoso improvisador de jazz. Los grupos establecidos en Nueva York, como Fulanito, experimentaron con la fusión del acordeón típico con vocales de rap. Artistas jóvenes como éstos llevaron el merengue típico a nuevas audiencias.

Las canciones del merengue típico son compuestas generalmente en dos partes. La primera sección es rítmicamente sencilla y es utilizada para introducir el material lírico y melódico de la canción; aquí, los versos se cantan y la única improvisación oída ocurre al final de las líneas de la canción, cuando acompañan el acordeón o el saxofón. La segunda sección está dominada por la improvisación, ritmos más complejos, y un mambo de ritmo muy acelerado, o la parte de la canción donde los instrumentos de melodía (saxofón y acordeón) se unen para sonar más pegajosos, riffs o jaleos sincopados que ayudan a motivar y a estimular a los bailarines. Los ritmos del típico incluyen merengue derecho, o merengue en línea recta, que es de la clase de paso rápido del merengue de 2/4 de tiempo, al que estamos acostumbrados la mayoría de nosotros, generalmente utilizado en la primera sección. El pambiche o el merengue apambichao es similar pero generalmente más lento, y puede ser reconocido por el ritmo de doble palmada en la tambora. El guinchao es un tercer ritmo combinando los dos primeros, que es comúnmente oído en la segunda sección de un merengue. Los grupos de típico no tienen que limitarse al merengue ya que también pueden tocar otros ritmos tradicionales de la República Dominicana y donde sea, aunque esto fue más común antes que en la actualidad. Ahora se escucha raramente la mangulina y la guaracha; el último es un estilo basado en clave originalmente en 4/4 que pertenece a Cuba, mientras que el anterior es un baile de 6/8 nativo de la República Dominicana. El paseo era una introducción lenta a una canción de merengue durante las cuales las parejas podían pasearse a lo largo de la pista de baile de un modo majestuoso.

Merengue de Orquesta
El merengue de orquesta o de big band llegó a ser el merengue de elección para las clases altas y medias dominicanas en el Siglo XX. Aunque el merengue era interpretado en salones de clase alta en la década de 1850s, los moralistas como el entonces presidente Ulises Espaillat consiguieron prohibir el baile en dichos lugares solo dos décadas después provocando la extinción del merengue en las ciudades. A pesar de eso se mantenía vivo gracias a músicos rurales como el acordeonista/compositor Nico Lora, y comenzó a reaparecer en las ciudades del Cibao durante la década de 1910-20.

Durante esa década, varios compositores, incluyendo a Julio Alberto Hernández, Juan Espínola de La Vega y Juan Francisco García de Santiago, trataron de resucitar el baile creando partituras escritas e instrumentadas basadas en melodías de merengue popular. Uno de éstos fue el trabajo de García, en 1918, titulado “Ecos del Cibao.” Posteriormente el compositor Luis Alberti ínformó que tales piezas, especialmente el famoso tono conocido como el Juangomero, eran interpretados con frecuencia al final de un programa de noche que por otro lado interpretaba estilos como valses, mazurkas, polkas, danzas, danzones, y pasos de unos y dos.

Mientras estos primeros esfuerzos en el merengue instrumental solamente consiguieron escandalizar a sus audiencias, los cambios políticos que ocurrieron en la República Dominicana a lo largo de los siguientes años hicieron posible una resurgencia del merengue. La resentida invasión norteamericana de 1916 parece haber predispuesto al público general a apoyar a los ritmos autóctonos más que a los traídos del exterior, aunque el escandaloso sonido del acordeón rural era aún inaceptable para los gustos de la alta sociedad. No obstante, cuando Rafael Leonidas Trujillo tomó poder en 1930, impuso el merengue en todos los niveles de la sociedad, algunos dicen que como una forma de castigo para las élites que se habían negado a aceptarlo anteriormente. El que pronto llegaría a ser un dictador debe haberse dado cuenta también del poder simbólico de la música popular rural y su potencial para crear apoyo entre las masas, ya que llevó a acordeonistas con él a lo largo de la República durante su gira de campaña desde el principio.

Después de su elección, Trujillo ordenó a músicos que compongan e interpreten numerosos merengues elogiando sus supuestas virtudes y atractivo a las mujeres. Luis Alberti y otros populares líderes de grupos crearon un estilo más aceptable a la clase media urbana haciendo su instrumentación más parecida a las grandes bandas que entonces eran populares en los Estados Unidos, reemplazando el acordeón con una sección de trompeta pero manteniendo la tambora y la güira como base rítmica. Ellos también hicieron composiciones de letras que no contenían el lenguaje brusco y los dobles sentidos que caracterizaban al estilo popular. El primer merengue que obtuvo éxito en todos los niveles de la sociedad fue la famosa composición de Alberti en el año 1936 “Compadre Pedro Juan.” Este fue en realidad un reajuste de los “Ecos” de García basado en previas melodías populares, y de esta manera mantuvo una tradición muy duradera en el merengue típico en cuanto a la creación de canciones que aplicaban letras nuevas en melodías recicladas. El nuevo merengue de estilo popular comenzó a crecer en direcciones algo diferentes a la de su predecesor: el merengue típico. Llegó a ser incluso más popular a lo largo del país a través de su promoción, hecha por Petán Trujillo, hermano del dictador, en su estación radial patrocinada por el estado: La Voz Dominicana. Músicos como Luis Senior y Pedro Pérez mantuvieron el interés de sus oyentes inventando nuevas variaciones como el “bolemengue” y el “jalemengue.”

Después del asesinato de Trujillo en 1961, el merengue de orquesta sufrió un gran cambio. Durante esa década, el Combo Show de Johnny Ventura volvió locas a multitudes con sus ostentosas coreografías, redujeron la sección de la trompeta, y las influencias de salsa. En la década de los 70s, Wilfrido Vargas aceleró el tempo e incorporó influencias de disco y rock. (Hoy en día, el término “orquesta,” significa simplemente un gran conjunto musical, es utilizado para describir a los grupos de pop merengue basados en los modelos de Ventura y Vargas así como en el estilo del viejo Alberti.) Además apareció un nuevo ritmo llamado “merengue a lo maco” y fue popularizado por grupos como Los Hermanos Rosario y Cheche Abreu. Como era mucho menos complicado que otros ritmos de merengue, fue particularmente útil para adaptar canciones de otros estilos como la bachata, el vallenato colombiano, las rancheras mexicanas, y el pop norteamericano. Este proceso de hacer nuevas versiones es llamado fusilamiento y sigue siendo una fuente para muchos éxitos de merengue hasta ahora.

El merengue ha sido escuchado en Nueva York desde la década de los 30s, cuando Eduardo Brito llegó a ser el primero en cantar la música nacional dominicana allí antes de llegar a recorrer España. Nacido en Salcedo, educado por Julliard, Rafael Petitón Guzmán formó la primera banda guiada por un dominicano en la ciudad con su Orquesta Lira Dominicana que tocaba en todos los salones de baile populares en las décadas de los 30s y 40s, mientras que al mismo tiempo Angel Viloria tocaba tonos populares en acordeón con su “conjunto típico cibaeño” para los admiradores de Big Apple. Sin embargo, no fue sino hasta la migración masiva de dominicanos en las décadas de los 60s y 70s que la música alcanzó una audiencia masiva. En 1967, Joseíto Mateo, Alberto Beltrán, y Primitivo Santos llevaron al merengue al Jardín de la Plaza Madison por primera vez. Posteriormente, grupos establecidos en Nueva York como La Gran Manzana y Milly, Jocelyn y los Vecinos, un grupo inusual para ser liderado por mujeres, ganó seguidores en la diáspora así como nuevamente en la isla.

Para la época de la década de los 80s el merengue era tan grande que incluso estaba apagando a la salsa en las ondas radiofónicas. Aquella década también fue notable por un boom en todas las orquestas femeninas, y Las Chicas del Can llegaron a ser particularmente populares. Desde entonces, músicos como Juan Luis Guerra, educado en la escuela Berklee de Boston, y el ex-roquero Luís Díaz llevaron al merengue hasta el exterior, internacionalizando verdaderamente la música. Guerra colaboró con guitarristas africanos, experimentados con sonidos caribeños indígenas, y exploró la música de las raíces dominicanas con el acordeonista de típico Francisco Ulloa, mientras que Díaz (un innovador desde su trabajo con el grupo popular Convite de los 70s) fusionó el merengue, rock, merengue típico, y la bachata en sus producciones.

En el Siglo XXI, los músicos de orquesta comenzaron a manifestar preocupación hacia la posible disminución de la popularidad de su estilo ocasionada por la bachata y el merengue típico. Puede ser por esta razón que algunos cantantes de pop merengue tomaron medidas tan extremas para atraer la atención, por ejemplo los paseos de Tulile y Toño Rosario en ropa de mujeres. Pero incluso sin tales travesuras, grabaciones hechas por grupos como Los Toros Band, Rubby Pérez, Alex Bueno, Sergio Vargas, y los siempre populares Los Hermanos Rosario continúan vendiendo bien. El pop merengue también tiene fuertes seguidores en la isla vecina de Puerto Rico, la que produjo sus propias estrellas, como Olga Tañón y Elvis Crespo.